Una nueva aurora boreal

Descubierta en Finlandia

Es uno de los espectáculos más hechizantes del planeta. Las luces de la aurora boreal. Siempre han fascinado a expertos y aficionados y pueden verse en los polos magnéticos de los hemisferios norte y sur. Un descubrimiento en Finlandia podría enloquecer a los cazadores de auroras. Es el hallazgo de una nueva aurora boreal.

Una nueva aurora boreal, las dunas boreales.

Fue un esfuerzo conjunto de investigadores y astrónomos aficionados en Finlandia. El fenómeno es un asombroso espectáculo de luz verde que forma olas en el cielo nocturno. Es causado cuando partículas solares eléctricas entran en la atmósfera de la Tierra y chocan con gases como oxígeno y nitrógeno.

Minna Palmroth, profesora de Física Espacial Computacional de la Universidad de Helsinki, recibió una invitación para unirse a un grupo de Facebook de aficionados a la aurora boreal. Se llama Northern Lights. Palmroth publicó a fines de 2018 un libro titulado Revontulibongarin opas («Una guía para los observadores de auroras boreales»). Nació de la cooperación de la profesora con los entusiastas de Facebook.

Por una increíble coincidencia, días después de que el libro fue publicado, los aficionados observaron una forma inusual de aurora y de inmediato le informaron a Palmroth. Era una forma que mostraba un «un patrón de olas que parecían nubes rayadas teñidas de verde o dunas en una playa de arena», dice el estudio publicado en la revista AGU Advances.

Mirando al cielo

«Uno de los momentos más memorables de nuestra colaboración fue cuando el fenómeno apareció en ese momento específico. Fuimos capaces de analizarlo en tiempo real», dice uno de los miembros del grupo Northern Lights. Es un astrónomo aficionado, Matti Helin.

En 2018, otro grupo de aficionados descubrió a Steve, una aurora boreal que se ve como un lazo púrpura.

La aurora boreal puede presentarse de muchas formas. Eso incluye «arcos tranquilos», espirales y aureolas. El fenómeno ocurre cuando el Sol emite un flujo constante de partículas cargadas, conocidas como viento solar.

Al llegar a la atmósfera superior, la ionósfera, producen radiaciones electromagnéticas. Liberan átomos de oxígeno y nitrógeno creando los efectos visuales de la aurora.

Como parte de su proyecto, la profesora Palmroth pidió a los astrónomos aficionados que captaran imágenes de formas particulares de la aurora.

Una nueva aurora boreal

Pero entonces surgió el misterio: «Algunos de ellos me preguntaron: ‘¿y estas rayas, qué forma tienen?'», dice la profesora.

Era una nueva aurora boreal que no encajaba en ninguna de las categorías que ya existían. Los aficionados tomaron miles de fotografías que posteriormente fueron analizadas.

Después de estudiarlas los investigadores concluyeron que «las dunas» «son un campo de ondas monocromáticas. Tienen una longitud de onda de aproximadamente 45 km de una capa delgada de la atmósfera a una altitud relativamente baja de 100 km, en las partes superiores de la mesósfera».

La mesósfera es la capa de la atmósfera ubicada sobre la estratósfera a aproximadamente entre los 50 y 80 km de altura.

El fenómeno es causado cuando partículas solares eléctricas entran en la atmósfera de la Tierra. Chocan con gases como oxígeno y nitrógeno.

Según el estudio, las dunas manifiestan ondas de la atmósfera, que posiblemente son perforaciones en la mesósfera, que rara vez se detectan y que no se han observado antes en latitudes y altitudes aurorales.

La zona donde se forman las auroras boreales en una zona extremadamente desafiante para los satélites y otros instrumentos espaciales.

Por eso es uno de los lugares menos estudiados de nuestro planeta, explica Palmroth.

Agujeros en la mesósfera

«Debido a las dificultades para medir los fenómenos atmosféricos que ocurren entre los 80 y 120 km de altitud, a veces llamamos a esta área ‘la ignorósfera'», señala. Las «dunas» fueron observadas precisamente en esa región particular de la zona auroral. «Al final propusimos que las dunas son resultado de un incremento en la densidad de los átomos de oxígeno», señala Palmroth.

Así, el estudio concluye que el fenómeno de las «dunas» son perforaciones en la mesósfera. Un evento raro y poco estudiado que ocurre en esa capa de la atmósfera. Y que produce una nueva aurora boreal, una forma inexplorada hasta ahora. ¡Qué importante es mirar al cielo con atención, de vez en cuando!

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